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St. Louis CITY SC. Antes de que se pateara un balón en su temporada inaugural de la MLS, todo el organigrama (desde los propietarios hasta la directiva, desde los entrenadores hasta los jugadores) parecía estar alineado con la identidad del club dentro y fuera de la cancha, y no tenían reparos en compartirlo.

Públicamente, el director deportivo Lutz Pfannenstiel causó sorpresa al declarar que “el equipo necesita ser la estrella”, el tipo de mensaje que podría interpretarse como un giro de la directiva sobre el gasto comparativamente ligero en la plantilla del club. En privado, los jugadores estaban adoptando el mismo espíritu en el vestuario, como reveló el entrenador en jefe Bradley Carnell durante una conferencia de prensa de fin de año luego de la eliminación del equipo de los Playoffs de la MLS Cup presentada por Audi a principios de noviembre.

[João] Klauss vino a mí después de su aparición en San José con Apple. Regresó y dijo: "Siento que hemos estado jugando juntos durante mucho tiempo". Siento que hemos estado juntos durante tres años. Siento que todos dudan de nosotros'”, dijo Carnell sobre las conclusiones de su delantero de DP después de regresar del Media Marketing Day de la MLS antes de la pretemporada de 2023.

"Y Klauss fue casi el catalizador de toda la narrativa que impulsamos, los 'don nadies de todos'".

Klauss y compañía ciertamente no fueron los primeros en la historia de la MLS en adoptar el mantra de “nadie cree en nosotros”, pero en general tenían razón: no solo en lo que se refiere a los desaires percibidos por los medios, sino también en que el enfoque del club durante el primer año tenía mérito.

Después de que muchos expertos los eligieran para terminar últimos en la Conferencia Oeste, St. Louis y su lista de jugadores que priorizan el sistema disfrutaron de una temporada de debut récord. Comenzaron su campaña con una racha de 5G-0P-0E (el mejor comienzo para un club de expansión en la historia de la liga) y la terminaron como el primer equipo de la Conferencia Oeste (ganándose un lugar en la Copa de Campeones de Concacaf de 2024).

A pesar de que la serie al mejor de 3 de la primera ronda cayó ante el octavo clasificado y rival regional Sporting Kansas City, el club superó las expectativas.

Ahora se enfrentan a una nueva pregunta: ¿Qué sigue?

St. Louis tifo

Mantener el curso

Uno de los objetivos más repetidos de St. Louis es presentar un equipo que represente a su ciudad, y dado el historial de la región de formar jugadores habituales de selecciones nacionales, tanto en el pasado como en el presente (Tim Ream, Josh Sargent y Taylor Twellman, por nombrar algunos), eso El objetivo puede tener tanta aplicación práctica en el campo como potencial de marketing fuera de él.

En la rueda de prensa de fin de año, tanto Pfannenstiel como Carnell reiteraron la necesidad de encontrar jugadores que representen el sistema de juego obrero de St. Louis.

"El sistema es siempre lo principal, e identificamos jugadores clave o jugadores en ciertas áreas para asegurarnos de que estén listos para aplicar los principios", dijo Carnell, quien citó a siete jugadores que debutaron con el primer equipo en camino a un récord. -establecer el año como prueba de concepto tanto para el modelo de juego de STL como para el proceso de reclutamiento de jugadores.

"... Creo que tenemos que ceñirnos a nuestra estricta rutina, nuestros estrictos principios y nuestra filosofía porque ese es nuestro ADN", dijo Carnell.

Si bien Pfannenstiel reconoció que el club "analizará el mercado de fichajes" para mejorar "áreas del equipo en las que podemos ser mejores", se mantuvo firme en que, en general, la profundidad del equipo está en gran forma.

"Si tienes 12 jugadores que juegan casi todos los partidos y los suplentes entran durante tres, cinco o siete minutos, entonces tal vez no tengas profundidad", dijo Pfannenstiel. “Pero tenemos muchachos que jugaron hace dos años en la universidad y que jugaron 2.000 minutos. Esto es lo que yo llamo profundidad”.

Impulsado por la comunidad

Fuera del campo, el presidente y director general del club, Diego Gigliani, predica un compromiso similar con el plan a largo plazo. La llegada de Gigliani al club se anunció en abril, después de que la temporada ya había comenzado, pero ya había estado en conversaciones con los propietarios en diciembre de 2022. A pesar de una falta inicial de familiaridad con la profunda historia futbolística de St. Louis, el La visión que le presentaron los propietarios de CITY SC rápidamente echó raíces.

“Si me hubieras dado el mapa de Estados Unidos y me hubieras dicho: 'Señala con el dedo la ciudad que crees que será la próxima ciudad futbolística prometedora', nunca lo habría puesto en St. Louis. . Lo habría puesto en otras 20 ciudades antes”, dijo a MLSsoccer.com Gigliani, quien nació en Argentina pero creció en Estados Unidos y Europa.

“Pero cuanto más aprendí, no solo sobre el proyecto, sino incluso en términos de la historia del fútbol en la ciudad, me di cuenta de que realmente ya había algo que la ciudad demandaba mucho”.

A modo de ejemplo: 50.000 depósitos de abonos de temporada se agotaron dentro de las primeras 24 horas de disponibilidad.

St. Louis sea of humanity

Gigliani se unió a St. Louis después de 10 años en City Football Group, el grupo propietario global detrás de los gigantes de la Premier League, el Manchester City, y, por supuesto, del campeón de la MLS Cup 2021, el New York City FC. Con CFG, ayudó a identificar mercados clave para comprar y los clubes que podrían adquirir para hacerlo.

Una vez que se concretaron los acuerdos, comenzó el trabajo de revitalizar las infraestructuras de esos clubes, una tarea que puede saltarse en St. Louis.

“Por lo general, lo que hacía era llegar a un club que tenía una infraestructura pésima, con un rendimiento inferior al esperado y a la historia, con la necesidad de una renovación radical del equipo deportivo, del entrenador en jefe y, a menudo, de la organización”, dijo Gigliani. “Así que se trata de un importante enfoque de reparar y construir. Eso fue muy diferente a aquí. Llegué y el estadio está construido. Es increíble, es hermoso”.

Con las comodidades de última generación de CITYPARK, incluido un fuerte énfasis en restaurantes locales de alta calidad, que generan flujos de ingresos saludables, Gigliani tiene libertad para concentrarse en el panorama general. Pero el énfasis, incluso desde una perspectiva amplia, sigue siendo local.

“Parte del objetivo para los próximos, digamos, cinco o diez años, definitivamente debe estar relacionado no solo con la comunidad desde la perspectiva de involucrar a más fanáticos que puedan venir a nuestro estadio. … Pero creo que lo más importante es ¿de qué otra manera el club está ayudando a impulsar el crecimiento de la ciudad?” Gigliani posó.

“Entonces podría ser nuestro programa CITY Futures, que está encontrando una manera de llevar el fútbol a diferentes áreas de la ciudad que de otro modo no podrían acceder a ese deporte, y tal vez crear grandes futbolistas. Pero especialmente cuando se trata de desarrollar la ciudad en general, de alguna manera ayuda a ser un catalizador para una mayor inversión económica y crecimiento en la ciudad”.

CITY SC dice que se han iniciado o anunciado más de mil millones de dólares en nuevos desarrollos inmobiliarios y proyectos de construcción en el centro de St. Louis desde que la MLS les otorgó un equipo de expansión en agosto de 2019. Para Gigliani, CITYPARK ha actuado como un “proyecto ancla clave”. en el área del centro oeste de la ciudad que necesita desesperadamente una remodelación”.

En el aspecto deportivo, el compromiso de Gigliani de desarrollar todo lo que St. Louis tiene para ofrecer es igualmente fuerte: “Sabemos que nos encantaría poder nutrir y desarrollar algunos de los mejores talentos que provienen de St. Louis y llegan a nuestra primer equipo y eventualmente en la selección de Estados Unidos y tal vez exportar al extranjero”.

Miguel Perez - STL goal celebration

La próxima evolución

Si bien Gigliani, Pfannenstiel y Carnell sostienen que los objetivos del club dentro y fuera de la cancha están más centrados en el éxito sostenido que en los logros a corto plazo, la realidad es que el primer año estableció un listón notablemente alto para los resultados, lo que ayudó a crear partidos, partidos fervor en los partidos en casa.

“Sabemos que el éxito dentro del campo se traduce en éxito fuera del campo. Y creo que todo el mundo, interna y externamente, puede sentirlo a partir de la temporada”, dijo Gigliani.

Para seguir sorprendiendo a los fanáticos y dar el siguiente paso para ganar trofeos, Carnell reconoce que hay áreas para mejorar, citando la necesidad de mejores acciones defensivas en momentos críticos, especialmente contra Kansas City en los playoffs, y creación de oportunidades en el último tercio. Sin embargo, cuando se trata de un estilo de juego general, tanto él como Pfannenstiel se resisten a la idea de que el enfoque del equipo se define únicamente por su fuerte presión y sus rápidos contraataques hacia la portería.

“Jugamos algunos partidos en los que tuvimos posesión. Dominamos la posesión. Ganamos partidos merecidamente. Creamos grandes goles. Por eso no queremos ser ese equipo que sólo te presiona”, dijo Pfannenstiel. “Creo que tenemos suficiente calidad con jugadores que son lo suficientemente buenos con el balón y lo demostramos.

“Así que, como dije, siempre es demasiado fácil decir: 'Bueno, eso es como un...' ¿Cuál es la palabra en inglés para eso? Como un 'estruendo en el equipo de la jungla'”

"Un equipo de la Liga Dominical", intervino Carnell.

“No somos eso”, confirmó Pfannenstiel.

St. Louis CITY home celebration (pyro effects)

Pero si bien St. Louis logró muchas victorias integrales en su camino hacia el mejor diferencial de goles en la Conferencia Oeste, los números más profundos respaldan la percepción actual sobre su estilo de juego. Según TruMedia a través de StatsPerform, St. Louis promedió la menor cantidad de posesión total y el menor tiempo con el balón por posesión en la liga. También terminaron la temporada primeros en tacleadas totales, segundos en duelos y cuartos en intercepciones.

El otro equipo de la MLS con estadísticas más parecidas a las de 2023 fueron los New York Red Bulls, con quienes Carnell pasó cinco años como asistente y entrenador en jefe interino. Los Red Bulls establecieron el récord de la MLS de más postemporadas consecutivas, alcanzado en 14 esta temporada, pero aún no han ganado una MLS Cup, lo que genera dudas sobre un techo potencialmente bajo para estilos con mucha prensa.

Pfannenstiel dice que la propia historia de juego de Carnell como un “terrier” contra el que era “incómodo jugar”, junto con su experiencia como asistente en Red Bulls, influyó en su decisión de contratar al ahora finalista de Entrenador del Año 2023, Sigi Schmid. Pero sostiene: “Obviamente queremos jugar un poco diferente [a los Red Bulls].

Queda por ver cuánto planea cambiar tácticamente St. Louis el próximo año. Pero no importa cómo se desarrollen las cosas, la influencia de la cultura y la historia del fútbol de la ciudad sin duda jugarán un papel clave.

“No somos creadores de tendencias. Esta es una ciudad que nos inspiró a desempeñarnos o superarnos debido a los legados que quedaron aquí mucho antes de nuestro tiempo”, dijo Carnell, antes de saludar a los periodistas locales en la sala.

"Te sientas ahí atrás y sabes de qué se trata: historia y legados".